Karin Ferrari

Text by Christian Petersen

Language EN GER

Karin Ferrari was one of my favorite discoveries from The Wrong Digital Art Bienniale. The fact that her work stood out from the other 1621 new media artists that contributed to the world’s largest annual celebration of digital art proved that what she creates is truly unique. Ferrari perfectly emulates the conspiracy theory videos that have become a ubiquitous part of YouTube culture. She so accurately captures the mood and aesthetic of these videos that the line between artistic creation and genuine belief becomes completely blurred.

Many viewers, unaware that these videos were created by an artist, accept them at face value, which is a testament to a testament how seriously and thoroughly Ferrari approaches their creation. The strange, uneasy duality of Ferrari’s work perfectly suits her subject matter. The layers of questions they evoke about the thinking behind their creation makes them ripe for complex conspiracy theories of their own.  Ferrari’s videos focus on a relatively small corner of the web but somehow provide some unique and unexpected insights into the nature and meaning of the Internet as a whole, even if we are usually left with more questions than answers after they are finished.

When did you fist become aware of the existence of the Internet?
I was held captive in a satanic cult as a spiritual medium and came into contact with the Internet quite late.

Can you describe your early experiences of the Internet? I was the administrator of the closed group Facebook page for the satanic cult.

When did you first understand the creative possibilities of the Internet? 2009. I got caught up deep into the rabbit hole of the weird part of YouTube. I worked at a museum for applied arts at that time as a curatorial assistant for design. After watching, for the whole weekend, badly produced educational videos with trashy techno background music about various alien species living among us I realized that this touches me way more deeply than most white cube art products. 

What was your favorite product of popular culture when you were a kid? I liked He-man so much. I remember running around the apartment and shouting “By the power of Greyskull” in Italian. For a very long time I considered him to be a grown up girl who did not turn into a woman. 

Did you question authority when you were young? I was a very happy sweet child. I don’t know where this came from but there was a phase when I couldn’t stop thinking “God is bad, the devil is good”. These thoughts just popped up sometimes. I must explain I come from a traditionally catholic region. South Tyrol, it’s in the Italian Alps. Cows and churches everywhere. It’s beautiful. I was six years old and the religion teacher brought us to church for our first confession. And amongst the other children making up fake crimes in order to have something to talk about, there was I having a theological crisis. The priest was cool about it. I guess because the devil is at the innermost core of their secret teachings. 

You studied painting at college. What were your paintings like and how did you transition to digital art? Yes, I am an academic painter and still draw. I experimented with materials, surrealist narratives and gestural abstraction. My new drawings incorporate Internet imagery, the aesthetics of digital image production and neotrash materialism. They are inspired by vaporwave aesthetic and pulp fantasy illustrations and feature a fascination with the utopian desires of esoteric pop and consumer capitalism.

When did you first become interested in alternatives to mainstream thinking? As a child I loved to be upside down and stare at the ceiling until it started to look like a floor. 

When did you fist become aware of the idea of hidden symbolism in mainstream culture? On a Sunday afternoon during summer break there was a broadcast of “They Live” by John Carpenter. “They live”… I wonder if that’s a reference to images as well, that images are alive.

In another interview I read you describe yourself and life with three words “Aliens, sex and paranoia”. Can you explain these choices further? Being alive is about exploring the unknown. Meeting otherness. Sometimes it scares you, sometimes you want to fuck it.

Is paranoia a reasonable/logical reaction to the modern world? Yes. Paranoid imagination is a natural backlash against paranoid politics, they are part of the same coin. For me as an artist, paranoia is interesting because it shows how powerful the creative mind is, bending the world towards our beliefs. We do that all the time without even realising. It’s always the same principle in magic, meme magic, advertising, and quantum physics: attention creates reality. 

The Internet vastly expanded a relatively small subculture of conspiracy theorists. What factors do you think caused this? The Internet is a veritable conspiracy theories generator, and at the same time it operates the invisible stalking gaze of global surveillance programs, military espionage, data-mining, micro-targeting, etc. The Internet is a creepy echo chamber for several recursion levels of communication and control. The Google Chrome browser compresses this wicked dynamic into one icon: three superimposed sixes spinning like a whirlpool around their circular center (does the circular center represent the empty gaze of a non-sentient artificial super-intelligence from another dimension, reigned by chaos and decay, that spreads into our human realm through infected technological devices?). I assume everyone knows that the numerical value of www is 666. 

How would you describe your work? I examine images and symbols of pop culture and everyday culture in order to analyse the present. My video series DECODING (THE WHOLE TRUTH) reveals hidden messages in music videos and TV clips. It is inspired by counter-cultural YouTube videos that try to understand “what’s really going on”. I deal with and create speculative narratives on the threshold of academic theory, spiritual utopian desires and paranoid political imagination.

Do you think the term “conspiracy theory” is used to reduce people’s desire to consider certain ideas? The term conspiracy theory has definitely been and is still used as a verbal weapon. Historically you can trace that back to 1967 when the American government used the term conspiracy theory to delegitimise critique on the Warren commission, naming Lee Harvey Oswald as the only murderer of Kennedy.

Why do you think a lot of people are so hostile towards conspiracy theories and alternative ideas? That’s a good question. I can only talk for myself, but I think generally nobody likes to be told that they’re wrong. It’s mind-blowing to realize that every single person walking on earth believes and does the right thing from his or her perspective. It’s incredible. Especially if one considers all the idiots that cross one’s way. It was challenging to find a gentle way and artful strategies to broach the issue of conspiracy theories and explanatory schemas that differ radically from dominant views. In the end there is little left one can say with certainty that is true once one starts questioning the world and one’s own beliefs. I mean, I have never met anyone claiming to be part of the Illuminati, in contrast to Hybrid Reptiles. I have met Reptiles (ex-boyfriend etc.). However, it was impressive when I started to face my own biases and complicities in the reproduction of repressive power structures. And I consider myself a good person. 

Does it become hard to ever switch off your awareness of symbolism in everyday life? Do you ever feel overwhelmed by it? Sometimes I just don’t care about things. I am a Gemini. I can be pretty superficial. 

Does the reaction to your dissections of pop videos differ from the rest of your work? Yes. 

What is your favorite and least favorite conspiracy theory? I like the gnostic revisions of Christian texts and ideas. Erik Davis called it the first metaphysical conspiracy theory: the snake in Eden was not the bad guy – finally the snake provided Adam and Eve with a knowledge upgrade. Monocausal fear-based scapegoat ideologies are dull and predictable. But truly alarming is the preemptive logic of paranoid politics. 

Can you talk a little about the process of creating your videos from idea to research to editing? Usually someone points out a suspicious pop music video packed with Illuminati symbolism. I mean, I don’t believe in the Illuminati in the literal sense, at least most of the time. But there is definitely a cluster of symbols drawn from the tapestry of western Occultism and rooting back to ancient Egypt that keeps reappearing in contemporary design in high budget pop music video productions. For me, the predominant message immediately shines through the video, but it takes me months of unsystematic research and cosmic downloads until every detail of the video is completely decoded. It’s like a puzzle where all the pieces fall together. 

What projects do you have coming up? Mhtynix is a hypnagogic road movie about the dark Anthropocene in artistic collaboration with the artists Bernhard Garnicnig and Peter Moosgaard that will be produced 2018 for the Austrian national TV art program Pixel, Bytes & Film. Over the Christmas holidays I worked on the DECODING of a Taylor Swift video that secretly tells the galactic origin myth of the global black magic elite.

And then there is MESSAGES SUBLIMINAUX ! (Subliminal Messages) coming up, a series of clips that claim to reveal hidden messages within TV news opening titles of French TV News intros. The core idea is that the depictions of the planet and of time in the TV news intros are representative for the dominant worldview and Zeitgeist. So it is possible to analyse these images and deduce how a society conceives itself, the world, reality, and their contemporaneity. MESSAGES SUBLIMINAUX ! is an artistic contribution to topical discussions concerning digital literacy and fake news phenomena. The work is made in collaboration with INA - Institut national de l’audiovisuel and support of the Forum Culturel Autrichien, Paris. The idea to work with TV news intros was first applied in 2016 on Austria’s leading TV news magazine Zeit im Bild. The film DECODING Austria’s News Intros (THE WHOLE TRUTH) was produced for the Austrian national television channel ORFIII within the TV art program Pixel, Bytes & Film and with support of the Federal Chancellery of Austria.


Karin Ferrari war eine meiner Entdeckungen auf der Wrong Digital Art Biennale. Unter 1621 New Media Künstlerinnen und Künstlern, die an der jährlich weltgrößten Zelebrierung digitaler Kunst teilnahmen, ragte die Einzigartigkeit ihrer Arbeiten heraus. Verschwörungsvideos, die längst zu einem allgegenwärtigen Teil der YouTu-be Kultur geworden sind, bildet Ferrari gekonnt nach. Dabei werden Stimmung und Ästhetik dieser Videos derart überzeugend eingefangen, dass die Grenze zwischen künstlerischem Schaffen und genuinem Glauben an eine Sache verschwimmt.

Oft sind sich Betrachtende der Tatsache, dass die Videos als Kunstwerke entstanden sind, nicht bewusst und nehmen sie für bare Münze – was die Ernsthaftigkeit und Gründlichkeit Ferraris Herangehensweise „doppelt” unterstreicht. Dabei passt die unbehagliche Dualität in Ferraris Arbeiten perfekt zur Thematik. Die Vielschichtigkeit der aufgeworfenen Fragen über den Denkprozess, der sich hinter ihrer Entstehung verbirgt, machen die Arbeiten empfänglich für eigene komplexe Verschwörungstheorien. Obwohl sich Ferraris Filme auf einen relativ kleinen Bereich aus dem Web fokussieren, werden dennoch einzigartige und unerwartete Einsichten dargeboten, was Wesen und Bedeutung des Internets als Ganzes betreffen – auch wenn sie uns oft mit mehr Fragen als Antworten zurücklassen. 

Wann ist dir die Existenz des Internets zum ersten Mal bewusst geworden?
  Ich wurde von einem satanischen Kult als spirituelles Medium gefangen gehalten und kam erst recht spät mit dem Internet in Berührung.

Kannst du deine frühen Erfahrungen mit dem Internet beschreiben? Ich war Verwalterin der geschlossenen Facebook-Gruppe des satanischen Kults. 

Wann sind dir die kreativen Möglichkeiten des Internets zum ersten Mal klar geworden? 2009. Ich landete tief in der verrückten Unterwelt von YouTube. Damals arbeitete ich als kuratorische Designassistenz in einem Museum für angewandte Kunst. Nachdem ich das ganze Wochenende damit verbracht hatte, schlecht produzierte, aufklärerische Videos mit trashiger Techno-Hintergrundmusik anzusehen über all die Außerirdischen, die unter uns leben, merkte ich, dass mich das viel tiefer bewegt als ein Großteil der White Cube Kunst.
Was war dein Lieblingsprodukt aus der Popkultur als du Kind warst? Ich liebte He-man. Ich kann mich erinnern, wie ich durch die Wohnung rannte und auf Italienisch rief, „Bei der Macht von Greyskull!“. Lange Zeit hielt ich ihn für ein erwachsenes Mädchen, das sich nie in eine Frau verwandelte.
Hast du im jungen Alter Autorität in Frage gestellt? Ich war ein glückliches, liebes Kind. Ich weiß nicht, woher das kam, aber es gab eine Phase, in der ich immerzu dachte, „Gott ist böse, der Teufel ist gut“. Diese Gedanken tauchten einfach auf. Dazu muss ich sagen, dass ich aus einer traditionell katholischen Region komme. Südtirol liegt in den Italienischen Alpen, Kühe und Kirchen überall. Wunderschön. Als ich sechs Jahre alt war, brachte uns der Religionslehrer das erste Mal zur Beichte. Und während andere Kinder sich falsche Sünden ausdachten, damit es etwas zu reden gab, erlitt ich meine teologische Krise. Der Pfarrer reagierte cool. Wahrscheinlich, weil im innersten Kern ihrer geheimen Lehren der Teufel sitzt.

Du hast Malerei studiert. Wie lassen sich deine damaligen Bilder beschreiben, und wie bist du zur digitalen Kunst gekommen? Ja, ich bin ausgebildete Malerin und zeichne noch. Ich experimentierte mit Material, surrealen Narrativen und gestischer Abstraktion. Meine neuen Zeichnungen umfassen Bildsprachen aus dem Internet, Ästhetiken digitaler Bildherstellung und Neotrash Materialismus. Sie sind inspiriert von Vaporwave Ästhetik und Pulp-Fantasy-Illustrationen und kennzeichnen eine Faszination mit utopischen Begehren des esoterischen Pop- und Konsumkapitalismus.
Wann begannst du dich für Alternativen jenseits des Mainstreams zu interessieren? Als Kind stand ich gerne Kopf und starrte die Decke an, bis sie wie der Boden aussah.

Ab wann hast du ein Bewusstsein für versteckte Symboliken von Mainstream-Kultur entwickelt? Es war ein Samstagnachmittag während der Sommerferien, da gab es eine Übertragung von „They Live“ von John Carpenter. „They live“ … ich frage mich, ob sich das auch auf Bilder bezieht, also dass Bilder leben. 

In einem anderen Interview hast du dich und das Leben in drei Wörtern zusammengefasst: „Aliens, Sex und Paranoia“. Kannst du diese Wortwahl näher beschreiben? Im Leben geht es um die Erkundung des Unbekannten. Auf das Andere treffen. Manchmal hat man Angst davor, manchmal will man es vögeln.

Ist denn Paranoia eine angemessene/logische Reaktion auf die heutige Welt? Ja. Paranoide Vorstellungskraft ist die natürliche Gegenreaktion zu paranoider Politik, beides ist Teil einer Medaille. Als Künstlerin interessiere ich mich deshalb für Paranoia, weil es die Macht kreativen Denkens demonstriert. Wir tun es die ganze Zeit, ohne es zu merken. Es ist immer das gleiche Prinzip, ob Magie, Meme Magic, Werbung oder Quantenphysik: Beachtung schafft Realität.
Das Internet hat eine relativ kleine Subkultur an Verschwörungstheoretikern um ein Vielfaches ausgedehnt. Welche Faktoren haben deiner Meinung nach dazu beigetragen?  Das Internet ist ein regelrechter Verschwörungsgenerator, der gleichzeitig mit dem unsichtbaren „Stalker“-Blick globaler Überwachungsprogramme, militärischer Spionage, Data Mining, Micro Targeting usw. operiert. Das Internet ist ein gruseliger Resonanzraum mit zahlreichen Rekursionsebenen der Kommunikation und Kontrolle. Der Google Chrome Browser fasst diese hinterhältige Dynamik in einem Icon zusammen: Drei überlagerte Sechsen, die wie ein Strudel um ihr kreisförmiges Zentrum wirbeln (repräsentiert dieses kreisförmige Zentrum den leeren Blick einer emotionslosen, künstlichen Superintelligenz aus einer anderen Dimension, die von Chaos und Verfall regiert wird, und sich über infizierte technischen Apparate in unserer menschlichen Welt ausbreitet?). Ich gehe mal davon aus, dass allen bekannt ist, dass der numerische Wert von „www“ 666 beträgt.

Wie würdest du deine Arbeit beschreiben? Ich untersuche Bilder und Symbole aus Pop- und Alltagskultur, um die Gegenwart zu analysieren. Meine Videoserie DECODING (THE WHOLE TRUTH) enthüllt verborgene Botschaften aus Musikvideos und Fernsehausschnitten. Sie ist angeregt von der Counter-Culture, die in YouTube Videos steckt und begreifen möchte, „was wirklich passiert“. Ich bearbeite und schaffe spekulative Narrative, die sich an der Schwelle zu akademischen Diskursen, spirituellem utopischem Begehren und paranoider politischer Imagination befinden.  

Glaubst du, dass der Begriff „Verschwörungstheorie“ verwendet wird, um bei den Menschen ein Begehren nach bestimmten Theorien zu reduzieren? Der Begriff der Verschwörungstheorie wurde und wird zweifellos als verbale Waffe eingesetzt. Er lässt sich historisch rückverfolgen ins Jahr 1967, als die amerikanische Regierung erstmalig den Ausdruck „Verschwörungstheorie“ gebrauchte, um Kritik an der Warren-Kommission zu deligitimieren und Lee Harvey Oswald als alleinigen Mörder Kennedys zu nennen.

Warum stehen deiner Meinung nach so viele Menschen Verschwörungstheorien und alternativen Vorstellungen so feindselig gegenüber? Das ist eine gute Frage. Ich kann nur für mich sprechen, aber ich denke, niemand lässt sich gerne sagen, er oder sie sei im Unrecht. Es ist irre, festzustellen, dass jede Person der Welt aus seiner oder ihrer Perspektive glaubt, das Richtige zu glauben und zu tun. Es ist unvorstellbar. Vor allem, wenn man bedenkt, wie viele Idioten einem über den Weg laufen. Es war eine Herausforderung, eine dezente künstlerische Strategie zu finden, wie man die Frage nach Verschwörungstheorien und anderen, sich radikal von vorherrschenden Meinungen unterscheidenden Theorien angehen könnte. Hat man einmal begonnen, die Welt und die eigenen Ansichten in Frage zu stellen, bleibt letztendlich kaum etwas übrig, das mit Gewissheit als wahr bezeichnet werden kann. Ich meine, ich habe noch nie jemand getroffen, der behauptet hat, er oder sie wäre Teil der Illuminaten – im Gegensatz zu hybriden Reptilien. Reptilien habe ich schon erlebt (Exfreunde etc.). Beeindruckend war es hingegen, meiner eigenen Voreingenommenheit und Komplizenschaft bei der Reproduktion repressiver Machtstrukturen ins Auge zu sehen. Und ich halte mich für einen guten Menschen.
Fällt es dir manchmal schwer, dieses Bewusstsein für Symbolik im Alltag abzuschalten? Fühlst du dich davon überwältigt? Manchmal sind mir Dinge einfach egal. Ich bin Zwilling. Ich kann ziemlich oberflächlich sein.

Gibt es einen Unterschied in der Reaktion auf deine Dekonstruktionen von Popmusikvideos und deiner restlichen künstlerischen Praxis? Ja. 

Was ist deine Hass- bzw. Lieblings Verschwörungstheorie? Ich mag gnostische Auslegungen christlicher Texte und Theorien. Erik Davis hat sie als erste metaphysische Verschwörungstheorie bezeichnet: Die Schlange aus dem Garten Eden war kein Bösewicht – vielmehr hat sie Adam und Eva mit einem Wissensupgrade versehen. Monokausale, auf Angst basierende Sündenbock-Ideologien sind langweilig und vorhersehbar. Aber wirklich erschreckend ist die präventive Logik paranoider Politik.
 Kannst du etwas sagen über den Entstehungsprozess deiner Videos, von der Idee über die Recherche zum Schnitt? Meistens weist mich jemand auf ein verdächtiges Popmusikvideo hin, das voll ist mit Illuminatus Symbolik. Ich meine, ich glaube nicht an die Illuminaten im
engeren Sinne – in der Regel zumindest. Aber es gibt definitiv eine Häufung an Symbolen, die aus dem Bildteppich westlicher Okkultismen stammen und ihre Wurzeln im alten Ägypten haben, und die immer wieder in zeitgenössischer Gestaltung teuer produzierter Popmusikvideos auftauchen. Mir offenbart sich die Kernbotschaft immer sofort, aber ich brauche Monate dafür, in unsystematischer Recherche und kosmischen Downloads jedes letzte Detail des Videos zu entschlüsseln. Es ist wie ein Puzzle, in dem sich alle Teile fügen.

Welche Projekte stehen für dich an? Mhtynix ist ein hypnagogisches Road Movie über das dunkle Anthropozän, das 2018 in Kollaboration mit den Künstlern Bernhard Garnicnig und Peter Moosgaard für das künstlerische Projekt „Pixel, Bytes & Film“ des Österreichischen Rundfunks produziert wird. Während der Weihnachtsfeiertage habe ich das DECODING eines Taylor Swift Videos durchgeführt, ein geheimer Bericht über den galaktischen Ursprungsmythos einer globalen Black Magic Elite. 

Dann gibt es noch MESSAGES SUBLIMINAUX ! (Subliminal Messages), eine Folge von Clips, die behaupten, versteckte Botschaften innerhalb der Titelsequenzen französischer Nachrichtensendungen aufzudecken. Der Kerngedanke ist, dass die Darstellungen der Welt und der Zeit in den Nachrichtensendungen repräsentativ sind für die vorherrschende Weltanschauungen und Zeitgeist. Es ist also möglich, diese Bilder zu analysieren und daraus abzuleiten, wie eine Gesellschaft sich selbst, die Welt, die Realität und ihre Gegenwart wahrnimmt. MESSAGES SUBLIMINAUX ! ist ein künstlerischer Beitrag zu aktuellen Debatten über digitale Medienkompetenz und Fake News Phänomene. Die Arbeit entsteht in Kollaboration mit INA – Institut national de l’audiovisuel und mit Unterstützung des Forum Culturel Autrichien, Paris. Die Idee, mit Eröffnungssequenzen aus Fernsehnachrichtenprogrammen zu arbeiten, wurde 2016 das erste Mal im Rahmen des österreichischen Nachrichtenmagazins „Zeit im Bild“ angewandt. Der Film DECODING Austria’s News Intros (THE WHOLE TRUTH) wurde für den Österreichischen Rundfunkkanal ORFIII als Teil des Kunstprogramms „Pixel, Bytes & Film“ mit Unterstützung des Bundeskanzleramts Österreichs produziert.